"L'expérience d'une vie": le milliardaire Richard Branson réalise son fils

Le VSS Unity de Virgin Galactic revient sur terre après avoir passé quelques minutes à la lisière de l'espace, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le VSS Unity de Virgin Galactic revient sur terre après avoir passé quelques minutes à la lisière de l'espace, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le milliardaire Richard Branson a réussi son pari: après la fondation de Virgin Galactic il ya 17 ans et une vie entière à rêver de franchir l'ultime frontière, le Britannique a pu passer quelques minutes dans l'espace dimanche, à bord d'un vaisseau de la société de tourisme spatial.

Il a ainsi ravi à Jeff Bezos le titre de premier milliardaire à faire ce voyage spectaculaire grâce à un moteur d'une entreprise qu'il a lui-même lancé.

VSS Unity, l'engin de Virgin Galactic à bord de Richard Branson se trouve en compagnie de deux pilotes et trois autres passagers, a passé quelques minutes à la lisière de l'espace, à 86 kilomètres d'altitude, avant de redescendre et de se poser dans l'État américain du Nouveau-Mexique, à environ 09H40 locale (15H40 GMT).

C'est "une expérience unique dans une vie", a-t-il décrit alors qu'il revenait vers la base de Spaceport America.

"J'ai rêvé de ce moment depuis tout petit, mais rien ne pouvait me préparer à la vue de la Terre depuis l'espace", a réagi Richard Branson après son vol, selon Virgin Galactic. "Nous sommes à l'avant-garde d'une nouvelle ère spatiale", a-t-il lancé.

Des milliardaires s'étaient déjà rendus dans l'espace dans les années 2000, mais à bord de fusées russes.

Un autre rival milliardaire, le patron de SpaceX Elon Musk, a touché sur Twitter ses félicitations à Richard Branson après avoir assisté à ce "magnifique vol" depuis Spaceport America.

Le vaisseau de Virgin Galactic se détache de son avion porteur et poursuit son ascension vers l'espace depuis Spaceport America, au Nouveau-Mexique, le 11 juillet 2021 ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le vaisseau de Virgin Galactic se détache de son avion porteur et poursuit son ascension vers l'espace depuis Spaceport America, au Nouveau-Mexique, le 11 juillet 2021 ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le rôle officiel de Richard Branson durant le vol: tester et évaluer l'expérience que vivront les futurs clients.

A quelque 15 kilomètres de haut, le vaisseau s'est détaché de son avion porteur et a commencé une ascension supersonique, jusqu'à dépasser les 80 km d'altitude — la hauteur fixée aux Etats-Unis pour la frontière de l'espace .

Schéma explicatif des différentes étapes du vol du vaisseau spatial de Virgin Galactic ( AFP / )

Schéma explicatif des différentes étapes du vol du vaisseau spatial de Virgin Galactic ( AFP / )

Une fois le moteur coupé, les passagers ont pu se détacher de leur siège pour flotter quelques minutes en apesanteur, et admirer la courbure de la Terre depuis l'un des 12 hublots de la cabine. Le vaisseau est ensuite redescendu en planant.

– Base spatiale –

L'excentrique milliardaire de 70 ans, fondateur du groupe Virgin (dont les activités vont d'une compagnie aérienne au fitness), cultive de longue date son image de tête brûlée.

Le milliardaire Richard Branson boit du champagne après avoir passé quelques minutes à la lisière de l'espace à bord de son engin VSS Unity, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le milliardaire Richard Branson boit du champagne après avoir passé quelques minutes à la lisière de l'espace à bord de son engin VSS Unity, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

"Quand j'étais enfant, je voulais aller dans l'espace. Comme cela ne semblait pas probable pour ma génération, j'ai déposé le nom de Virgin Galactic, avec l'idée de créer une entreprise qui pourrait rendre ça possible", avait écrit Richard Branson quelques jours avant le départ.

Un objectif qui a bien failli tourner court en 2014 : l'accident en vol d'un vaisseau de Virgin Galactic avait suscité la mort d'un pilote, retardant le programme.

Depuis, VSS Unity a atteint quatre fois l'espace, dont la dernière en date dimanche.

L'événement a eu lieu au Spaceport America, une base spatiale construite dans le désert du Nouveau-Mexique.

Le vaisseau VSS Unity de Virgin Galactic, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

Le vaisseau VSS Unity de Virgin Galactic, le 11 juillet 2021 au Spaceport America, au Nouveau-Mexique ( AFP / Patrick T. FALLON )

Virgin Galactic est à l'initiative de sa construction, largement financée par cet État du sud-ouest des États-Unis, et en est le client principal. La base comprend une piste de plus de 3,6 km de long et un bâtiment avec des espaces dédiés aux opérations de vol, ainsi qu'à l'accueil des futurs clients.

– Vols réguliers en 2022? –

Désormais, Virgin Galactic prévoit deux nouveaux vols d'essai, puis le début des opérations régulières régulières pour début 2022. Et ambitionne à terme de mener 400 vols par un depuis Spaceport America.

L'intérieur du vaisseau de Virgin Galactic, qui peut accueillir jusqu'à six passagers pour aller flotter quelques minutes en apesanteur dans l'espace ( Virgin Galactic / Handout )

L'intérieur du vaisseau de Virgin Galactic, qui peut accueillir jusqu'à six passagers pour aller flotter quelques minutes en apesanteur dans l'espace ( Virgin Galactic / Handout )

Quelque 600 billets ont déjà été vendus à des personnes de 60 pays différents — y compris des célébrités hollywoodiennes — pour un prix compris entre 200.000 et 250.000 dollars.

Même si Richard Branson ne cesse de répéter que selon lui, "l'espace nous appartient à tous", l'aventure ne reste donc à la portée que de privilégiés.

Deux billets seront toutefois attribués à des particuliers lors des premiers vols commerciaux, à-il annoncé dimanche lors d'une conférence de presse à son retour sur Terre, dans le cadre d'un partenariat avec l'entreprise de collecte de fonds Omaze et l 'ONG Espace pour l'Humanité.

Jeff Bezos, Fondateur d'Amazon et patron de Blue Origin, le 19 septembre 2019 à Washington ( AFP / Eric BARADAT )

Jeff Bezos, Fondateur d'Amazon et patron de Blue Origin, le 19 septembre 2019 à Washington ( AFP / Eric BARADAT )

La compétition dans le secteur du tourisme spatial, dont l'avènement imminent est annoncé depuis des années, s'est formidablement accélérée ce mois-ci: l'homme le plus riche du monde, Jeff Bezos, doit lui aussi s'envoler le 20 juillet, avec sa propre fusée, nommé New Shepard et développé par sa…

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