Richard Branson, milliardaire et tête brûlée, s'est offert son rêve




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Sir Richard Branson a volé quelques minutes dans l'espace.

Il a passé quelques minutes en apesanteur à 80 km au-dessus de la Terre, à bord du vaisseau de sa compagnie Virgin Galactic. Un exploit de plus dans la riche carrière de l'entrepreneur britannique, également marqué par quelques échecs.

Devenu le premier milliardaire dans l’espace, l’audacieux patron de Virgin, Richard Branson, a collectionné les succès d’affaires et les exploits technologico-sportifs. Une ambition stratosphérique qui lui a cependant valu quelques chocs météoriques.

Voler dans l'espace, « c'est une expérience unique dans une vie », a déclaré le milliardaire alors qu'il se trouve à bord du vaisseau de Virgin Galactic, dimanche 11 juillet 2021, plusieurs dizaines de kilomètres au-dessus du Nouveau-Mexique (États-Unis).

Le célèbre Britannique au sourire hollywoodien et à la chevelure désormais plus blanche que blonde a donc devancé Jeff Bezos, patron d’Amazon, attendu dans l’espace le 20 juillet.



Richard Branson et les autres passagers du vol spatial du 11 juillet 2021.


© via REUTERS
Richard Branson et les autres passagers du vol spatial du 11 juillet 2021.

De retour sur Terre, il n'a pas tardé à déboucher une bouteille de champagne au côté des trois employés de Virgin Galactic qui l'accompagnaient à bord. « J'ai rêvé de ce moment depuis tout petit, mais rien ne pouvait me préparer à la vue de la Terre depuis l'espace », selon Richard Branson après son vol, Virgin Galactic. « Nous sommes à l'avant-garde d'une nouvelle ère spatiale », a-t-il lancé.



Une gorgée de champagne pour Richard Branson, de retour de l'espace, le 11 juillet 2021 au Nouveau-Mexique (États-Unis).


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Une gorgée de champagne pour Richard Branson, de retour de l'espace, le 11 juillet 2021 au Nouveau-Mexique (États-Unis).

Elon Musk, autre milliardaire tourné vers les étoiles avec Space X, l'a félicité après avoir suivi le vol depuis la base de Spaceport America.

Lire aussi : Richard Branson, Jeff Bezos, Elon Musk… Les milliardaires se ruent vers l'espace

L'amour du risque

À 70 ans, Richard Branson prend sa revanche sept ans après un accident du vaisseau-fusée de sa filiale Virgin Galactic, baptisé SpaceShipTwo : une erreur de manipulation d'un des deux pilotes avait provoqué une désintégration en vol. « Le risque fait bien sûr partie des vols dans l'espace » avait alors admis le magnat britannique.



Richard Branson à Sidney (Australie) en 2033, devant l'un des avions de sa compagnie.


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Richard Branson à Sidney (Australie) en 2033, devant l'un des avions de sa compagnie.

Ce risque, le flamboyant septuagénaire l'a tutoyé tout au long de sa carrière d'entrepreneur, de la signature du turbulent groupe punk the Sex Pistols sur son label musical Virgin Records à la fin des années 1970 au lancement de Virgin Atlantic quelques années plus tard.

La compagnie aérienne spécialisée dans les trajets transatlantiques, longtemps porte-étendard de la nébuleuse Virgin, a subi le choc de la pandémie de plein fouet, et a dû être plusieurs fois refinancée pour éviter la faillite face à l'effondrement du trafic.

Le milliardaire permet de solliciter l'aide du gouvernement de Boris Johnson qui lui a opposé une fin de non-recevoir, estimant probablement que les finances de Branson lui étaient de renflouer son entreprise sans faire appel aux contribuables. Il a finalement mis au moins 200 millions de livres de poche.

70 000 employés

L'empire de Branson, créé à partir de 1970 avec un commerce de disques par correspondance, compte aujourd'hui plusieurs centaines de sociétés où le groupe n'a parfois qu'une partie minoritaire, et revendiquait l'an dernier environ 70 000 employés pour un chiffre d'affaires évalué autour de 20 milliards d'euros.

Il accumule des activités allant du fitness aux télécommunications en passant par les médias ou le tourisme, la gestion d'investissements, le recyclage, les transports, entre autres.

Mais au final, le fils d'une danseuse devenue hôtesse de l'avocat et d'un avocat, anobli par la reine Elizabeth, a amassé une fortune personnelle estimée à environ 5,6 milliards de dollars par le magazine Forbes.

De quoi lui valoir une certaine admiration au sein des milieux d'affaires et au-delà, d'autant que « monsieur Richard » dit opportunément rappeler qu'il est parti de rien après avoir quitté l'école à 17 ans pour fonder un magazine pour étudiant.

« Lancer une nouvelle affaire est toujours une aventure », résumait Branson il y a quelques mois dans une tribune au magazine américain Entrepreneur.

Montgolfière, voiture-amphibie…

Mais chez lui, « l'aventure » est parfois à prendre au pied de la lettre, tant il a multiplié les exploits para-sportifs, cultivant au passage son image de tête brûlée, définitivement à part dans l’établissement.

Il a ainsi été le premier, avec l'aérostier suédois Pers Lindstrand, à traverser l'océan Atlantique en ballon en 1987, puis l'océan Pacifique quatre ans plus tard.

Le « milliardaire volant » comme l'a longtemps surnommé la presse britannique, a failli y laisser sa peau, comme en 1996 lorsqu'il tente de réaliser le tour du monde en ballon sans escale et qu'il s'écrase en Algérie.

Mais en 2004, il a commencé un nouveau record pour la traversée de la Manche à bord d'une voiture amphibie, puis fait plusieurs tentatives de tour du monde en montgolfière avec son ami Steve Fossett, mort depuis dans un accident d'avion, et monte une expédition vers des fosses sous-marines inexplorées.



Richard Branson avec Steve Fossett, en février 2006.


© Archives AFP
Richard Branson avec Steve Fossett, en février 2006.

Échecs et critiques

L'échec, le créateur touche-à-tout l'a déjà connu, de la déconfinition de sa marque de boisson gazeuse Virgin Cola aux fermetures en série de ses grands magasins de livres et disques Virgin Megastore.

Je…

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